馬會會員

每月專題
字型

用心成就 卓越賽駒

練馬師蔡約翰的成功要訣在於相信本港每匹賽駒均為可造之材

作者:孫立翹(Leo Schlink)

練馬師蔡約翰(John Size)頂著寒冷天氣佇立在沙田馬場沙圈外。他披著圍巾,身上的厚重外套為瘦削的身形增添不少分量。在舉行試閘的早上,蔡約翰喜歡挨倚在馬格外的欄杆,同時盯著電視屏幕,看著跑道上的動態。這已成為他的習慣。他會兼看四方,留意馬匹出操回來後的恢復情況,又會注視即將踏進跑道的馬匹,觀察牠們的行為。

蔡約翰目光炯炯,不會錯過任何細節。他與騎師和馬房員工交流時,也同樣著意吸收資訊多於發出指示。

現年66歲的蔡約翰在香港馬圈如魚得水。他自2001年由悉尼來港之初已融入香港賽馬界,早已落地生根。蔡約翰曾11次榮膺香港冠軍練馬師,每逢賽日但見他表現得沉穩冷靜,其實內心的爭勝欲望正在燃燒。

他於2月21日憑藉「夏威夷」勝出一級賽女皇銀禧紀念盃,剛好是他在港從練的第1,300場頭馬,他也成為香港進入職業賽馬以來,第三位攀升至這個事業高峰的練馬師。

香港歷來只有兩位練馬師勝出的頭馬 數目較蔡約翰多,他們分別是約翰摩亞(John Moore)(1,735場)以及告東尼(Tony Cruz)(截至2月28日為1,330場,蔡約翰截至同日則為1,304場)。以目前的勝出率推算,他在退休之前應可輕鬆突破1,500場大關。

不過蔡約翰向來謙遜,不會將成果全都歸功於己。

蔡約翰說:「這大概是因為我來港已經很長時間,而我也將本分做得不錯。事業生涯上的每個成就,都別具意義。」

「我做夢也不會想到會有這樣的成就。當年來港顯然是明智之舉,對我的事業發展十分有利。我一直希望能為馬主交出好成績。」

蔡約翰的足智多謀,只要見識過蔡廄內部運作及他的思維方式,就會理解。這包括前香港冠軍騎師韋達(Douglas Whyte),他與蔡約翰曾是本港的無敵騎練組合。

來自南非的韋達從騎時已成就非凡,曾創下連續13季榮膺香港冠軍騎師的紀錄。現在他棄騎從練,就發現從蔡約翰身上所學到揣摩細節的能力,至今依然受用。

韋達說:「能訓練出超過1,300匹頭馬,實在非常了不起。我曾經為蔡約翰策騎七個馬季,彼此合作無間。」

「他是個工作狂,所有成就當之無愧。成功並無捷徑。你越努力,運氣就越好。他不但極之精明,也會做足準備功夫。」

「他每天早上都會親自到馬場督操,確保馬匹以最佳狀態出賽。總而言之,他是個努力不懈的人。」

「他是擅於評估馬匹的伯樂,認為每匹馬都有不同個性,會嘗試從牠們的角度出發, 了解牠們的需要,以及如何才能取得最佳成果。」

「我永遠不會忘記他曾說:『每匹馬都有適合牠跑的賽事,即使由第三班降至第五班也沒關係,每匹賽駒都會有出頭的一天。』他全憑耐性,令每匹賽駒都能夠勝出。」

「他喜愛規律,喜歡一切都有規律。」

無論在沙田的練馬師看台還是其他地方,每次與蔡約翰說起優秀賽駒時,總會提及2013年浪琴表香港一哩錦標盟主「精彩日子」。

「精彩日子」當年遠征日本六個月後復出首戰,便與多匹頂級一哩馬爭逐浪琴表香港一哩錦標,賽前大部分練馬師和馬迷都不看好牠。

但「精彩日子」當日的騎師韋達就明瞭蔡約翰賽前已作出精密的訓練和全面的備戰工夫,確保萬無一失。

「我們當時考慮了很多問題。『精彩日子』是一匹與別不同的賽駒,狀態好時所向披靡,但不太穩定。」韋達說。

「我們賽前對牠並非毫無疑慮,但蔡約翰最終決定不讓牠跑熱身賽,直接競逐浪琴表香港一哩錦標,最後奏凱而回。這就是蔡約翰的本領。」

自蔡約翰來港從練至今,方嘉柏(Caspar Fownes)曾三奪香港冠軍練馬師榮銜,合共取得超過946場頭馬(截至2月28日)。他對蔡約翰最近頭馬數目突破1,300大關有一番獨特見解。

方嘉柏說:「他的成就放諸四海皆屬斐然,特別是在香港,因為這裡每週只有兩個賽日。他實在是了不起。他在20年左右的時間內做到更是厲害,而現在距離他退休還有好幾年,相信他定能繼續創出佳績。」

「他到退休時累積的頭馬數目很可能會高達1,500場。現在取得1,300場頭馬也極為難得,是真的好成績。」

方嘉柏以香港的評磅及評分機制,強調蔡約翰的成就實至名歸,解釋在香港這個全球競爭最激烈的賽馬地區,練馬師在馬匹升班制度下管理馬匹所面對的挑戰。

「馬匹評分需要恰到好處才能成事。這點他一直拿捏得很好,過去曾令52分的賽駒升至80分。他能令一匹賽駒在一季內取得四捷,反映他實力過人。」方嘉柏說。

「類似的成功例子多不勝數。在香港賽馬的評磅及評分機制下,要取得佳績並不容易,所以他的成就實屬難能可貴。練馬師始終需要馬匹為他們爭取佳績,馬匹的成績就反映他們的實力。這方面蔡約翰十分出色。」

「他在香港賽馬職業化年代11度榮膺冠軍練馬師,成就卓越。」

「他當年為『精彩日子』所作的部署可謂一絕。不過,只有特定類型馬匹才做得到。粗枝大葉的馬匹達不到這樣的境界。唯有那些心思纖細的馬匹才辦得到。『精彩日子』性格較為溫和,蔡約翰也清楚牠的性情。」

「出色的練馬師理應對旗下馬匹瞭如指掌,從而培育出成功的賽駒。當年為『精彩日子』所作的部署大膽但正確,這全是蔡約翰的功勞。」

「在香港從練講求天時地利,能夠在適當時候挑選出適當的馬匹,對你的事業肯定大有幫助。他這方面的紀錄驚人,馬房過往頂尖賽駒輩出,我相信日後他仍會繼續訓練出一匹又一匹的佳駟。蔡約翰確是一位巨星!」

曾摘下墨爾本盃冠軍的練馬師賀賢(David Hall),自2004年起在香港定居及從練,他見證了蔡約翰對喜愛的賽馬運動全情投入,逐漸攀上事業高峰。

賀賢說:「我認為蔡約翰的心態非常好,參與賽馬運動也有很長時間。」

「他擅長將馬匹訓練至比賽狀態,也為馬匹制定不同的操練模式,這一直助他取得佳績,而他也不會讓情緒影響工作。」

「他十分沉實冷靜,從容自若,連他麾下的馬匹也有相同特質。他的訓練風格多少反映他的性格,成績有目共睹。」

「他不時會在訓練上作出改變,愈做愈好。最重要是他的思路十分穩定清晰,他極之專注於自己想做的事,不容任何人打擾。」

「他經常留在馬房工作,非常勤力。他往往都是最先回到馬房上班,最後一位離開,沒有人能質疑他的工作態度。」

曾在香港及澳洲勝出一級賽的賀賢,認為蔡約翰在港從練至目前為止,最大的成就當數在2013年香港國際賽事中成功奪魁。

賀賢說:「蔡約翰最令我印象深刻的成就,是『精彩日子』以季內一出即勝的姿態揚威國際賽。他安排『精彩日子』以國際賽為季內復出首戰,並成功摘冠而回,令人不得不拜服!」